À peine un mois après la fin de la précédente saison qui s’est conclue de façon habituelle avec la victoire de la Géorgie, le Rugby Europe Championship va avoir l'occasion de sortir de l'ombre projetée par le Tournoi des Six Nations.

 

Aucun autre match n’ayant été en effet programmé en Europe ce week-end, tous les regards seront tournés vers le premier tour du tournoi phare de Rugby Europe entre des équipes de niveau inférieur à celles du Six Nations, mais qui seront en compétition pour une place à la Coupe du Monde de Rugby 2023.

 

La route vers France 2023 commence donc samedi 6 mars pour quatre des équipes en lice, dont la Géorgie, championne en titre, qui débutera comme favorite pour conserver son titre et faire un grand pas vers leur objectif ultime de concourir parmi les meilleures du monde dans un peu plus de deux ans.

 

Qu'est-ce que le Rugby Europe Championship ?

 

Le tournoi est connu sous différentes appellations depuis la création de la Fédération internationale de rugby amateur (FIRA) dans les années 1930. Dans les premières années, la compétition s'appelait la Coupe d’Europe des Nations de la FIRA avant de se transformer en Championnat européen des nations en 2000. À partir de septembre 2016, la division a été rebaptisée Rugby Europe Championship.

 

Le tournoi se trouve en tête des compétitions internationales masculines à XV de Rugby Europe, devant le Trophy, la Conférence 1 Nord et Sud et la Conférence 2 Nord et Sud.

 

Qui participe à l’édition 2021 ?

 

La Géorgie, tenante du titre, repart pour un tour avec la Russie et la Roumanie. L'Espagne et le Portugal sont les deux autres participants confirmés pour 2021. La sixième place sera occupée par le vainqueur d’un play-off (joué avant le 13 juin) entre la Belgique (en bas de tableau) et les Pays-Bas (vainqueur du Rugby Europe Trophy de l'année dernière).

 

Quelles sont les forces dominantes ?

 

La Géorgie, évidemment. Les Lelos ont gagné 14 des titres depuis 2000, dont neuf dans le cadre d’un Grand Chelem. La Géorgie n’a plus arrêté de gagner au fil de chacune des trois dernières saisons et se trouve installée dans une série de 15 victoires dont la première faisait suite à une défaite 8-7 contre la Roumanie en mars 2017. Les Géorgiens restent invaincus à domicile depuis que le tournoi se joue sous sa forme actuelle.

 

On retrouve ensuite la Roumanie qui a remporté le titre en 2000 et a gagné le Trophy à quatre reprises depuis, en 2002, 2004, 2006, 2010 et 2017. Enfin, le Portugal (en 2003) est la seule autre équipe à avoir remporté le titre.

 

Que s'est-il passé en 2020 ?

 

La Géorgie avait le titre acquis dès la quatrième journée en mars 2020. Des victoires consécutives contre la Roumanie (41-13), l'Espagne (23-10), la Belgique (78-6) et le Portugal (39-24) ont donné à la Géorgie un total de dix points d’avance que personne ne pouvait rattraper. Le point final a été inscrit onze mois plus tard avec une victoire 16-7 contre la Russie à Tbilissi.

 

L'Espagne a terminé deuxième pour la deuxième année consécutive devant la Roumanie, le Portugal, la Russie et la Belgique. La Russie a terminé 5e, son plus mauvais classement depuis 17 ans.

 

Quelles sont les affiches du week-end d'ouverture ?

 

Le 6 mars, la Géorgie, championne en titre, se rendra à Lisbonne pour le premier match de sa campagne contre le Portugal. Les Lelos sont sur une série de huit victoires contre Os Lobos et n'ont plus été battus au Portugal depuis 2005.

 

L'autre match de cette première journée verra la Russie accueillir la Roumanie à Sotchi. La Russie a gagné 32-25 à Krasnodar lorsque les équipes se sont rencontrées la dernière fois en mars, mais avant cette défaite, les Chênes n'avaient perdu qu'une fois au cours des cinq visites précédentes.

 

L'Espagne commencera le dimanche 14 mars, en recevant la Géorgie à Madrid.

 

Comment fonctionne la qualification pour la Coupe du Monde de Rugby 2023 ?

 

La Géorgie s'est qualifiée directement pour la Coupe du Monde de Rugby 2019 grâce à sa troisième place de poule lors de la RWC 2015. Mais n’ayant pas eu la chance de faire pareil au Japon, elle doit donc emprunter la voie de la qualification régionale pour jouer à France 2023.

 

Sur la base des résultats des éditions 2021 et 2022 du Rugby Europe Championship, les deux meilleures équipes se qualifieront pour la Coupe du Monde de Rugby 2023, en tant que Europe 1 et 2. L'équipe classée troisième participera au Tournoi final de qualification.

 

Europe 1 se retrouvera dans la Poule C aux côtés du Pays de Galles, de l'Australie et des Fidji, tandis que Europe 2 devra affronter l'Afrique du Sud, l'Irlande, l'Écosse et l'Asie / Pacifique 1 dans la Poule B.

 

LIRE AUSSI >>> L'HISTOIRE DES MATCHS D'OUVERTURE DE LA COUPE DU MONDE DE RUGBY